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Biological Research

versión impresa ISSN 0716-9760

Biol. Res. v.35 n.3-4 Santiago  2002

http://dx.doi.org/10.4067/S0716-97602002000300002 

Ramón Latorre De La Cruz, Premio Nacional de
Ciencias Naturales 2002:

"No Se Puede Hacer Ciencia en Solitario"

El actual Director del Laboratorio de Biofísica y Fisiología Molecular del Centro de Estudios Científicos (CECS), es un Bioquímico de formación que se adentró en el campo de las membranas celulares, siendo el primero en demostrar la existencia de los llamados "canales iónicos".

Ramón Latorre De La Cruz a los 60 años, casado y con dos hijos, ha sido galardonado por el Ministerio de Educación de Chile, con el Premio Nacional de Ciencias Naturales 2002; sin embargo para llegar a este punto de su carrera, el premiado bioquímico recorrió un largo y fructífero camino en el campo de la investigación científica.

El Doctor Latorre fue uno de los primeros estudiantes del doctorado en Ciencias de la Universidad de Chile, luego de graduarse en 1969, ganó una beca para trabajar por tres años en el Laboratorio de Biofísica del National Institute of Health de Estados Unidos. Terminado ese periodo regresó a Chile para desempeñarse como profesor asistente de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile, y en 1972 regresa a Estados Unidos como científico visitante del Departamento de Fisiología de la Universidad de Duke y más tarde fue profesor asistente en el Departamento de Ciencias Fisiológicas y Farmacológicas de la Universidad de Chicago.

En 1977 comienza a trabajar en la Escuela de Medicina de la Universidad de Harvard, donde en 1981 recibe el grado de profesor asociado. Durante este periodo demuestra en tejido muscular la existencia de los "Canales Iónicos", descubrimiento casi simultáneo con otros equipos científicos.

En 1983 asume como profesor de Fisiología Celular en la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile, y al año siguiente forma el Centro de Estudios Científicos (CECS), junto a Claudio Teitelboim.

En 1991 recibe el Premio de la Academia de Ciencias del Tercer Mundo, convirtiéndose en el primer chileno en ser honrado con ese galardón, hecho reforzado en 1999 cuando es incorporado a la prestigiosa Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos.

¿Qué siente ante el hecho de haber sido el Primer chileno miembro de la Academia de Ciencias de Estados Unidos, mucho después haber sido considerado para integrar la Academia en Chile?

Creo que el "establishment" científico chileno a cometido muchos errores y no soy psicólogo para poder hacer un análisis justo de la situación. El asunto es que hoy soy miembro de la Academia Chilena de Ciencias y he aceptado serlo porque creo que soplan nuevos y más frescos vientos en nuestra comunidad. Lo soy también porque la nueva directiva esta claramente decidida -y lo está demostrando- a hacer de la Academia un lugar en el que estén "todos los que son" y eso sólo nos puede hacer bien a todos.

¿Qué requisitos tienen que cumplir los científicos nacionales para pertenecer a la Academia de Ciencias?

Ser buen científico.

¿Qué es ser buen científico?

Para mí, además de tener una cierta productividad en Ciencia, que sea reconocida internacionalmente, se debe tener una estética para enfrentar los problemas científicos.

¿Cuál es su percepción, como galardonado, del Premio Nacional de Ciencias?

Un reconocimiento como el Premio Nacional en Ciencias Naturales te dice que andas por el buen camino y te da las fuerzas para seguir trabajando mas duro que nunca.

El Doctor Latorre bien pudo dedicarse al teatro, puesto que estudiando bioquímica en la Universidad de Chile descubrió que ambas disciplinas tenían que ver con la estética y esa era el área que le interesaba.

¿Por qué se decidió a estudiar Bioquímica?

A mi lo primero que me atrajo fue la historia y luego cuando estaba estudiando bioquímica en la Universidad, el teatro. A pesar que en Bioquímica me empezó a picar el bichito de la ciencia por las fantásticas clases de Cori, Hodgson o Altamirano, a ella, a la misteriosa, llegue por culpa de mi maestra Mitzy Canessa quien me demostró que había una gran belleza en la revelación de los misterios de la naturaleza.

LOS CANALES IÓNICOS

Su principal interés científico está centrado en los canales iónicos, proteínas que están en la membrana celular y controlan la entrada y salida de iones de la célula, apuntando especialmente a las membranas que regulan la entrada de calcio.

Así también el Doctor Latorre tiene el mayor número de citas nacionales e internacionales por sus publicaciones. Este dato pertenece a un estudio reciente, elaborado sobre la base de los indicadores ISI para todo el mundo, lo cual demostró que el Dr. Ramón Latorre es el investigador nacional en Ciencias Biológicas, con más alto impacto mundial.

De acuerdo al Banco de Datos ISI, que registra los artículos producidos desde Chile, usted es el investigador nacional en Ciencias Biológicas más citado internacionalmente. ¿A qué cree que se debe esta situación?

Mi opinión es que no se puede hacer ciencia en solitario en nuestro país y yo tuve la suerte, cuando volví a Chile el año 1983, de encontrarme con una serie de colegas y excelentes estudiantes dispuestos a trabajar en equipo. Compañeros de ruta como Osvaldo Alvarez, Pedro Labarca y Cecilia Vergara contribuyeron enormemente a que las contribuciones del laboratorio no solo fueran buenas sino que también abrieran nuevas fronteras. Lo anterior, acompañado a la existencia de una institución como el Centro de Estudios Científicos claramente hizo más fácil la tarea. Por ejemplo, cuando a comienzos de los años noventa nos estabamos quedando atrás por carecer de un laboratorio de Biología Molecular de canales de iones, fue el CECS el que puso los fondos para construirlo y equiparlo en la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile. Finalmente, para competir adecuadamente con los así llamados países desarrollados se necesita un apoyo financiero adecuado y en los últimos años primero las Cátedras Presidenciales y luego los Institutos Milenios han proporcionado fondos sin trabas que han hecho posible seguir haciendo ciencia "sin concesiones".

¿En qué consiste básicamente su estudio sobre los Canales de Iones?

Los canales de iones son los encargados de la homeostasis eléctrica de las células recordando aquí que son ellos los encargados que la información que nos llega desde el mundo exterior sea adecuadamente interpretada por el sistema nervioso central, de regular la secreción de hormonas, los que permiten distinguir un Do de un Si y de permitir que una célula regule adecuadamente su volumen, entre otras muchas funciones. Durante los últimos años, mi laboratorio ha estado dedicado a las relaciones que existen entre la estructura y la función de estas maravillosas proteínas intrínsecas de membrana. En otras palabras, un estímulo como un cambio en el potencial de membrana o en la concentración del calcio citosólico es capaz de modificar el estado de conformación de los canales de iones haciendo que estos dejen o no pasar los iones a través de ellos. En nuestra jerga decimos que estos estímulos cambian la probabilidad de encontrar al canal en su estado conductor (abierto). Con el fin de entender como el estímulo cambia la estructura del canal, nosotros hemos estado usando el material genético que codifica para estas proteínas y expresando los canales de iones en células que carecen de ellos (o que tienen muy pocos). Esto nos ha permitido comparar la proteína silvestre con proteínas mutadas con el objetivo de determinar cuales son las estructuras (secuencias de aminoácidos) involucradas en detectar los cambios en potencial de membrana o de calcio citosólico y proponer modelos de cómo están estructuran podrían influenciar el cierre o la apertura de los canales de iones.

De acuerdo a sus estudios, las mujeres estarían más protegidas de las afecciones cardiacas por el hecho de que los canales de iones que mantienen relajadas las arterias son regulados por los estrógenos. ¿Cómo funciona eso?

El efecto final de toda substancia vasoactiva es la modulación de las propiedades eléctricas, mecánicas o ambas de las fibras musculares de la pared vascular. Mientras que la vasodilatación inducida por los estrógenos y dependiente del endotelio requiere la difusión del oxido nítrico desde el endotelio hacia la fibra muscular, los estrógenos pueden también modificar, sin la participación del endotelio, la excitabilidad del músculo vascular, aunque a concentraciones suprafisiológicas de estradiol. Desentrañar los mecanismos por los cuales los estrógenos modulan la excitabilidad de las fibras musculares lisas en ausencia de vasodilatadores endoteliales y de manera rápida (no genómica) fue nuestro objetivo a fines de los años noventa. Nuestros estudios iniciales nos llevaron a identificar varias vías por las cuales el estradiol modularía la contracción en la misma fibra muscular. Entre ellas la activación de canales de potasio. El esfuerzo conjunto con el laboratorio del Dr. Miguel Valverde de la Universidad Pompeu Fabra en Barcelona, España, permitió identificar la subunidad ß del canal de potasio activado por calcio de gran conductancia (MaxiK) como el sitio de unión de los estrógenos, cuya unión determina el incremento de la salida de potasio a través de la subunidad ß (el poro) del canal. Este hallazgo sacaba a la luz el mecanismo molecular por el cual los estrógenos activan el canal MaxiK en el músculo vascular. Aporto además, la primera descripción de la unión de los estrógenos a un canal de iones activado por el calcio y por el potencial de membrana.

En los países industrializados las enfermedades cardiovasculares son la causa más frecuente de muerte en las mujeres. Si embargo la incidencia de estas disminuye drásticamente en mujeres premenopáusicas. Los estrógenos parecen ser el factor cardioprotector presente en las mujeres durante su etapa reproductora, que desaparece tras alcanzar la menopausia. En estos momentos existe un gran debate acerca del uso de estrógenos como terapia de reemplazo hormonal (TRH). Lo que es claro es que con la TRH desaparecen los sofocos y otras molestias sin olvidar el efecto beneficioso que supone la protección frente a la osteoporosis y la estabilidad cardiovascular. Otro aspecto importante de iniciar o no una TRH es el aumento de padecer cáncer de mama y útero.

LA INVESTIGACIÓN CIENTÍFICA EN CHILE

Al ser informado sobre la obtención del Premio Nacional de Ciencias Naturales 2002, Latorre, desde la ciudad de Valdivia donde dirige el CECS y trabaja en conjunto con la Universidad Austral, se manifestó muy contento, "estamos demostrando que se puede hacer ciencia fuera de Santiago, lo que es bueno para el país".

Para el Doctor Latorre el premio significó un reconocimiento del gobierno a las iniciativas que descentralizan la investigación nacional.

¿Cuál es la importancia de la descentralización de la Investigación?

Creo que un país no es país si no existen ciudades a su largo y ancho que sean realmente independientes y Santiago, que es Chile, limita al norte no con el Perú, sino con Quilpué y por el sur, me parece que con Rancagua; ahí se acaba Chile. Entonces hacer Chile es descentralizarlo y crear no sólo ciencia, también cultura en general, y en todas las regiones.

¿Qué proyectos realizados por el CECS y la Universidad Austral, se han concretado?

Existen actualmente dos proyectos MECESUP de apoyo al Programa de Doctorado con mención en Biología Molecular y Celular.

¿En qué consisten estos proyectos?

Uno se ellos está exclusivamente dedicado a mejorar el Programa de Doctorado en Biología Molecular y Celular; y en el segundo, el CECS va como una entidad independiente, pero ligada a la Universidad Austral, en que los fondos son para el equipamiento de la Unidad de Transgénicos que estamos construyendo en el Centro.

¿Cuál es su visión de la Políticas científicas en Chile y el objetivo de los poderes ejecutivo y legislativo respecto de la Ciencia?

Yo creo que hay buenas intenciones y que la continuidad del programa FONDECYT ha mejorado bastante la calidad de nuestra ciencia y este programa por su transparencia debe mantenerse y mejorarse a toda costa. Sin embargo, creo que no estamos protegiendo de manera eficiente a nuestros Científicos jóvenes más brillantes. Debería haber un programa que los identificara sobre la base de la calidad de su productividad y una vez identificados se les dieran todas las municiones necesarias para enfrentar el futuro como lo podrían hacer en cualquier universidad o centro de un país desarrollado. En un país como el nuestro en donde por escasez de fondos no se pueden solucionar todos los problemas creo en soluciones cualitativas en donde apoyemos de manera real a los mejores, identificados por comités ad-hoc en lo posible extranjeros. Fuera de las palabras, no sé si los poderes ejecutivo y legislativo tengan un objetivo claro con respecto de la Ciencia. Mi opinión personal es que el sistema actual es demasiado monolítico y centrado en CONICYT y que política científica me suena a plan quinquenal. Se hace necesario crear otros programas de apoyo a la Ciencia en instituciones diferentes de CONICYT en donde los Científicos tengan una alternativa para presentar proyectos originales. El Programa Milenio, por ejemplo, ha sido exitoso y soy un firme convencido recordando el dicho "if ain´t broken don´t fix it" que debe permanecer fuera de CONICYT.

En su opinión, ¿Cuál es el rol de la Investigación básica en Chile?

Peter Medawar, el famoso inmunólogo tiene una frase muy apropiada al respecto del acto de crear. Nos dice: "Creatividad es la facultad de la mente o el espíritu que nos hace capaces de producir ostensiblemente de la nada algo bello, ordenado o con algún significado". Este es el papel de la ciencia y evito conscientemente el apellido "básica" porque creo que la ciencia es una sola y si la pudiéramos dividir seria entre buena y mala ciencia. Lo que sí creo es que hay diferentes ámbitos de la investigación científica. Yo no estoy inventando nada ya que el fundador de la Biotecnología, Luis Pasteur ya lo decía: "No existe la ciencia aplicada, hay solamente aplicaciones de la ciencia. Los estudios de las aplicaciones de la ciencia son muy fáciles y accesible a cualquiera que domine el saber y la teoría". Es mi opinión que el gran daño que se les hace a los niños en los colegios es sistemáticamente mostrar las aplicaciones de la ciencia porque aparentemente son más "entretenidos e importantes" cuando la verdad es que la belleza y el juego están en el acto creativo mismo. Esto, por supuesto, no tiene nada que ver con mi gran amigo Pablo Valenzuela al que respeto (y él lo sabe) enormemente por su calidad como científico.

¿Qué lo llevó a radicarse en provincia y específicamente en Valdivia?

La posibilidad de comenzar una nueva y fascinante aventura bordeando los sesenta.

PAMELA PÉREZ GAVILÁN
Periodista
SitioWeb UNAB
pperez@unab.cl

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