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Revista chilena de historia natural

Print version ISSN 0716-078X

Rev. chil. hist. nat. vol.84 no.2 Santiago June 2011

http://dx.doi.org/10.4067/S0716-078X2011000200015 

Revista Chilena de Historia Natural 84: 303-305, 2011
© Sociedad de Biología de Chile

OBITUARIO

 

Isabella Aiona Abbott (1919-2010)

El 28 de octubre recién pasado dejó de existir en Honolulu, Hawaii, la Dra. Isabella A. Abbott, Profesor Emérito de las Universidades de Stanford y Hawaii y una de las expertas de mayor reconocimiento mundial en taxonomía y sistemática de macroalgas marinas.

La importancia para Chile del trabajo académico realizado por la Profesora Abbott sobrepasa el ámbito taxonómico y se inscribe en los procesos de formación de científicos. Baste recordar que hacia 1975-1976 no existía en Chile una tradición de investigación en algas marinas. En 1977 la Prof. Abbott fue invitada a nuestro país a participar en un Congreso de Algas organizado por la P. Universidad Católica de Chile. Estando aquí ella entendió rápidamente la necesidad de estudiar las macroalgas de Chile, necesidad que se justificaba tanto desde el punto de vista académico, por las similitudes taxonómicas y biogeográficas de esta flora con otras en el mundo, como desde el punto de vista socioeconómico, debido a la intensa utilización que comunidades de pescadores daban a estos organismos.

El interés de la Prof. Abbott por ayudar en estos desarrollos se hizo evidente durante el "Primer Curso de Algas en Chile", organizado también por la P. Universidad Católica en enero de 1978 y donde la Prof. Abbott actuó como Profesora Invitada. El idioma no fue impedimento para que sus enseñanzas sobre algas marinas inspiraran el trabajo futuro de esta primera generación de ficólogos que se empezaba a formar en Chile.

El interés de la Prof. Abbott por ayudar a los estudiantes y profesionales chilenos dedicados a las algas perduró y se incrementó en los años siguientes, a través de varios mecanismos. Regularmente, ella enviaba literatura y materiales que podrían ser de utilidad para los estudios que se realizaban en Chile. Recibió estudiantes chilenos en su laboratorio, primero en Pacific Grove, California y luego en Hawaii, a menudo consiguiendo parte de los recursos de mantención para esos estudiantes. A lo menos uno de ellos completó sus estudios doctorales en Hawaii, volviendo luego a radicarse y a trabajar en Chile. La Dra. Abbott también volvió al país en varias oportunidades, para trabajar en la taxonomía de nuestra flora marina o para dictar cursos más avanzados sobre algas marinas. Una parte del conocimiento taxonómico nuevo que tenemos sobre la flora marina del norte y centro de Chile y sobre la flora de Isla de Pascua, resultó de trabajo conjunto realizado entre la Prof. Abbott y autores chilenos.

Isabella Abbott había nacido en la pequeña localidad de Hana, Isla de Maui, en el Archipiélago de Hawaii. Hija de un emigrado chino y una madre hawaiana, de niña aprendió sobre los nombres vernaculares y los usos que los habitantes de las islas daban a los diversos tipos de algas. Cuando ella llegó a las aulas universitarias, resultó natural que se interesase por los nombres científicos de estos organismos, sus estilos de vida, sus características nutricionales y su cultivo. La Prof. Abbott realizó sus estudios de pregrado en la Universidad de Hawaii, obtuvo su M.Sc. en la Universidad de Michigan con el Prof. W.R. Taylor, y su doctorado en la Universidad de California, Berkeley, bajo la guía del Prof. F. Papenfuss. Tanto Taylor como Papenfuss eran en ese momento los científicos más productivos e innovadores en estudios de algas marinas en los Estados Unidos. Luego de su graduación en 1950, la Prof. Abbott y su esposo (el zoólogo Dr. Donald Abbott) se radicaron en Pacific Grove, California, enseñando e investigando en Hopkins Marine Station, de la Universidad de Stanford. En aquella década de post-guerra, alguna de las políticas impulsadas por Joe McCarthy en los Estados Unidos no facilitaron el trabajo de la Prof. Abbott. Siendo considerada como asiática en California Central, y además profesando ideas democráticas más bien que republicanas, debió sobrellevar y vencer una serie de obstáculos para sacar adelante su carrera académica. En las siguientes dos décadas, la Dra. Abbott contribuyó con 36 trabajos originales sobre taxonomía y sistemática de macroalgas, editó un libro sobre ecología y morfología de estos organismos y en 1972 fue promovida a Profesor Titular en la Universidad de Stanford, cargo del que se retiró en 1982, trasladándose como Profesora a la Universidad de Hawaii. Allí continuó investigando sobre la biología de macroalgas y enseñando sobre su taxonomía y clasificación. Inició también cursos orientados a etnobotánica, donde enseñaba sobre la tradición hawaiana de utilización de algas. Antes de retirarse de esta posición académica en 1997, la Prof. Abbott alcanzó el record de 1000/1000. Mil páginas de literatura científica correspondientes a sobre cien trabajos originales y libros y 1000 estudiantes educados en el tema de las algas a través de cursos, seminarios y tesis.

La positiva experiencia con estudiantes chilenos lograda a finales de los 70's y principio de los 80's, llevó a la Profesora Abbott a iniciar Talleres Internacionales de Taxonomía cada dos años. Para ello, seleccionó un grupo de taxónomos, especialmente asiáticos y americanos, expertos en una docena de géneros de algas de importancia económica, los que a través de estos Talleres avanzaban en el entendimiento de sus respectivos grupos, actualizaban sus conocimientos con respecto a literatura y métodos recientes y producían, como resultado de cada reunión, nuevos trabajos sobre la taxonomía de estas algas. Consciente de la importancia que científicos occidentales y especialmente aquellos de sociedades con mayor cantidad de recursos conociesen las realidades del Tercer Mundo, las reuniones se realizaron, en forma alternada, en Universidades de la costa oeste de Estados Unidos y de países asiáticos, tales como China, Japón, Vietnam, Tailandia y Malasia. Estos Talleres se extendieron desde 1985 hasta 2002 y la Prof. Abbott siempre fue la coordinadora general de estos eventos, asumiendo múltiples funciones en pro del éxito de esta actividad. Los efectos científicos y educativos que logró este conjunto de Talleres están todavía en evaluación, pero ellos permanecen como un hito aún no superado en el trabajo taxonómico moderno.

Luego de su segunda jubilación en 1997, la Prof. Abbott dedicó parte de su tiempo y energía a trabajar en el Bernice P. Bishop Museum de Honolulu en Hawaii, pero no renunció a seguir enseñando sobre algas marinas y etnobotánica a los estudiantes de pre y postgrado de la Universidad de Hawaii. Hacia el año 2010, su registro de publicaciones alcanzaba a 160 contribuciones originales, cinco libros sobre morfología y taxonomía de algas de distintas latitudes, y otros nueve libros producidos bianualmente durante los Talleres de Taxonomía de Algas económicamente importantes. Había recibido ya 22 premios y distinciones por su trabajo de investigación, su dedicación a la enseñanza, su trabajo de difusión sobre etnobotánica marina en Hawaii y sobre los usos y costumbres de sus antepasados en los procesos de utilización de algas marinas. Varios de estos premios y distinciones son conocidos y prestigiosos a nivel mundial. Quizás el más importante es la Medalla de Oro G.M. Smith, otorgada en 1997 por la Academia de Ciencias de los Estados Unidos por sus contribuciones y avances en el entendimiento de las macroalgas marinas.

Los amigos, colaboradores y estudiantes de Isabella Abbott lamentamos su partida. Reconocemos, sin embargo, su vida fructífera, dedicada a la investigación y a la enseñanza, su carácter sensible a las necesidades y problemas de desarrollo de la investigación científica en el Tercer Mundo, y su muy alta dedicación a ayudar a nuevas generaciones de científicos en áreas geográficas tales como Latinoamérica y Asia. Nos alegramos y agradecemos el haber podido conocer, colaborar con y aprender de este modelo de científico que nos entregó tanto para estimular el desarrollo de nuestros estudiantes y nuestros recursos.

BERNABÉ SANTELICES G.
Departamento de Ecología Facultad de Ciencias Biológicas
Pontificia Universidad Católica de Chile
Casilla 114-D, Santiago, Chile e-mail: bsantelices@bio.puc.cl

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