SciELO - Scientific Electronic Library Online

 
vol.41 suppl.2Enfermedad de AlzheimerLa enfermedad de Alzheimer índice de autoresíndice de materiabúsqueda de artículos
Home Pagelista alfabética de revistas  

Servicios Personalizados

Revista

Articulo

Indicadores

Links relacionados

Compartir


Revista chilena de neuro-psiquiatría

versión On-line ISSN 0717-9227

Rev. chil. neuro-psiquiatr. v.41  supl.2 Santiago nov. 2003

http://dx.doi.org/10.4067/S0717-92272003041200002 

ARTÍCULO ORIGINAL

Enfermedad de Alzheimer: una nota histórica

Alzheimer´s disease: A historical note

Patricio Fuentes

The present article summarizes the personal biography of Alois Alzheimer (1864-1915), the discoverer of the association of brain histopathological changes that characterize the illness that takes its name. We explore their life like student and then as academic and researcher, remembering their work relationship with the most important psychiatrists and neurologists from Europe of beginnings of last century. It is also analyzed the history and the rediscovery of the classic cases of Auguste D. and Johann F. the first two studied patients and published by Alzheimer, in 1907 and 1911 respectively that induced E. Kraepelin to coin the eponym.

Key words: Alzheimer’s disease, Alzheimer, biography, historical aspects
Rev Chil Neuro-Psiquiat 2003; 41(Supl 2): 9-12

Introducción

Sin duda uno de los trastornos neuropsiquiátricos que concentra hoy en día más investigación básica y clínica, mayor preocupación en familiares y autoridades de salud y creciente curiosidad en los medios de comunicación es la enfermedad de Alzheimer.

Sorprende que este cuadro, descrito formalmente en 1906, haya permanecido en una suerte de hibernación científica por casi 80 años para luego despertar creando un explosivo interés por su esclarecimiento y curación.

La historia personal del hombre que, iniciándose el siglo XX, describió por primera vez las anormalidades neuropatológicas tan características de la enfermedad es un fascinante capítulo de la medicina que grafica los vínculos entre la psiquiatría y la neurología y de las observaciones clínicas y las bases biológicas de los trastornos mentales y un muy vigente ejemplo de rigurosidad científica, de trabajo en equipo y de inquietud médica.

Biografía de Alois Alzheimer

Aloysius, hijo del notario Eduard Alzheimer y su segunda esposa Theresia, nació temprano en la mañana del 14 de Junio de 1864 en su casa de Ochsenfurter Strasse 15a, en Marktbreit, un tranquilo pueblo vinícola muy cerca de Wurzburg, la ciudad importante más cercana en el centro de Alemania. Su casa natal, puede ser visitada pues hoy está convertida en un pequeño museo y propiedad de la compañía farmacéutica Lilly.

Alois tuvo dos hermanos, Karl y Johanna. Comenzó su educación en su propio pueblo, completándola en Aschaffenburg en 1883, donde su certificado final reportaba "un conocimiento superior en ciencias naturales" (1).

Estudió medicina en Berlín, Tubingen y Wurzburg. En Berlín asistió a clases de anatomía dictadas por Wilhelm Waldeyer-Hartz, el patólogo que posteriormente acuñaría el término "neurona". Egresó de Wurzburg obteniendo su grado médico en 1888 en la Julius-Maximilians-Universität, con una tesis doctoral titulada "Sobre glándulas ceruminosas del oído" que escribió bajo supervisión del fisiólogo e histólogo suizo Rudolf Albert von Kolliker, lo que le permitió a su vez procesar sus primeras láminas histológicas (2).

En diciembre de 1888, Alois Alzheimer comenzó su carrera profesional como médico asistente en el Hospital Municipal de Lunáticos y Epilépticos en Frankfurt am Main, establecimiento inaugurado en 1864 y que estaba bajo la dirección de Emil Sioli. Aquí comenzó su educación en psiquiatría y surgió su posterior interés en neuropatología. Por una coincidencia afortunada, al año siguiente se integró a trabajar al mismo asilo el distinguido neurólogo Franz Nissl, quien posteriormente emigraría a una posición de jefatura en Heidelberg.

Nissl y Alzheimer se embarcaron juntos en una extensiva investigación de la patología del sistema nervioso, estudiando en particular la anatomía patológica y normal de la corteza cerebral, trabajo que dio origen a un tratado de seis volúmenes denominado "Estudios Histológicos e Histopatológicos de la Corteza Cerebral", publicado entre 1906 y 1918.

Alzheimer concentró sus esfuerzos sobre el material morfológico de los pacientes, mientras que Nissl desarrollaba estudios experimentales sobre reacción de las células nerviosas a la sección de sus axones. Probablemente Nissl fue el más innovador de los dos, pero su imaginativo entusiasmo fue complementado por la capacidad deductiva de Alzheimer, quien además ya poseía una avanzada técnica para histología experimental.

Entretanto, en abril de 1894, Alois Alzheimer se casó con la viuda Cecilie Simonette Nathalie Geisenheimer, con quien tuvo tres hijos, un hombre y dos niñas. Su hija Gertrudis se casó posteriormente con Georg Stertz, médico polaco que llegó a ser jefe de psiquiatría en Munich. Se ha dicho que Alzheimer asistió médicamente al primer esposo de Cecilie, quien era un adinerado banquero que padecía de sífilis y a su vez paciente del connotado Wilhelm Heinrich Erb; con el patrimonio heredado Alzheimer dispuso de suficiente autonomía económica para financiar sus textos y publicaciones.

Además de su gran contribución a la neuropatología y neurobiología del envejecimiento su trabajo como investigador incluyó artículos en otros tópicos, como parálisis progresiva luética, arterioesclerosis del cerebro, alcoholismo y epilepsia. Adicionalmente, fué un renombrado psiquiatra forense de la época (3).

Con respecto al término "Enfermedad de Alzheimer" éste se origina en el registro del caso de una paciente de 51 años de edad llamada Auguste D. quien había sido ingresada al hospital de Frankfurt el 25 de noviembre de 1901, con signos de demencia. El propio Alzheimer examinó a la paciente y de su puño y letra está escrito lo siguiente: "ella permanece sentada en la cama con expresión de impotencia. Le pregunto: ¿cuál es su nombre? Auguste. ¿y su apellido? Auguste. ¿y el nombre de su esposo? Auguste, yo pienso. ¿el de su marido? Ah, mi marido…( ella mira como si no comprendiera la pregunta ). ¿está usted casada? Con Auguste. ¿Sra. D.? Sí, con Auguste D".

Posteriormente, en 1903 Alois Alzheimer dejó Frankfurt y después de una corta estadía en Heidelberg, se trasladó a Munich para continuar sus actividades médicas y científicas en la Clínica Psiquiátrica Real, siguiendo a su director Emil Kraepelin, una de las mayores personalidades de la psiquiatría biológica alemana. Cuando Auguste D. falleció en abril de 1906, a causa de una septicemia derivada de úlceras de decúbito, su cerebro le fué enviado al Dr. Alzheimer desde Frankfurt por E. Sioli.

Bajo su supervisión, el Laboratorio Anatómico establecido en esta clínica de Munich llegó a ser uno de los centros líderes de la investigación histopatológica contando entre sus estudiantes a grandes médicos y científicos, como Hans-Gerhard Creutzfeldt, Alfons Jakob, Constantin von Economo, Ludwig Merzbacher, Gaetano Perusini y F.H. Lewy, entre otros.

Con ocasión del "37° Encuentro de Psiquiatras del Sureste de Alemania" sostenido en Tubingen el 3 de noviembre de 1906, A. Alzheimer reportó en forma oral el caso de su paciente. El título de su presentación fue "Una enfermedad característica del córtex cerebral". La descripción neuropatológica completa fue publicada al año siguiente en Allgem Z Psychiatr Psych-Gerich Med.

Posteriormente, quien le dio el nombre de Enfermedad de Alzheimer a esta nueva entidad clínica y patológica fue Emil Kraepelin, quien asignó este término a la demencia presenil en la octava edición, de 1910, de su texto Psychiatrie: Ein Lehrbuch fur Studierende und Artze.

El 16 de Julio de 1912, A.Alzheimer fue nombrado Director de la Clínica de Psiquiatría y Neurología en la Universidad Silesian Friedrich-Wilhelm en Breslau (Wroclaw ), Polonia, por un decreto firmado por el Emperador Guillermo II de Prusia.

En su viaje a Wroclaw, A.Alzheimer contrajo una tonsilitis que se complicó con artritis y nefritis y desde entonces nunca recuperó bien su salud. Desde octubre de 1915 hacia adelante, Alzheimer comenzó a permanecer más en cama hasta que finalmente falleció víctima de una endocarditis reumática e insuficiencia renal el 19 de diciembre de 1915, en Breslau, a la edad de 51 años. Hoy sus restos descansan en el cementerio principal de Frankfurt am Main, junto a su esposa quien ya había sido sepultada allí el 28 de Febrero de 1901.

Los primeros pacientes con enfermedad de Alzheimer

En la medida que la enfermedad de Alzheimer ha ido adquiriendo mayor importancia, se ha generado también interés en su historia médica y en el origen del epónimo. Como en 1992 y 1997 se logró recuperar las preparaciones histológicas originales de Auguste D. y Johann F., los primeros dos pacientes estudiados y descritos por Alzheimer se han podido reevaluar aspectos neuropatológicos y clínicos reseñados hace casi cien años (4).

En el estudio del caso de Auguste D., cuyas notas clínicas fueron descubiertas recientemente por Maurer y colaboradores en un instituto de la Universidad de Frankfurt (5) se destaca que la paciente "no comprendía el mundo alrededor de ella, tenía alucinaciones, estaba desorientada, paranoídea y hablaba con dificultad". Sus primeros síntomas habían sido perturbadores sentimientos celotípicos hacia su marido. Alzheimer la evaluó prolijamente y siempre la acompañó en su progresión, a la distancia desde Munich. Sin embargo, en la publicación clásica de 1907 en que se daba cuenta de esta primera paciente, no se consignó mayor información biográfica y sí se describieron con detalle todas las anormalidades histopatológicas.

En forma sorprendente y después de una búsqueda de años, el neuropatólogo M. Graeber del Instituto Max Planck de Neurobiología en Martinsried logró descubrir además, en un subterráneo de la Universidad de Munich, más de 250 laminillas con las preparaciones histológicas del cerebro original de Auguste D. (6), lo que ha permitido resolver incluso algunas controversias con respecto al tipo de lesiones detectadas y en consecuencia acerca de la causa específica de su demencia. Amaducci y cols. especularon que esta paciente habría sido afectada por una leucodistrofia metacromática (7) y O´Brien hipotetizó que podría haber sido calificada como portadora de una demencia vascular (8). Pero, de acuerdo al reanálisis de Graeber, no se encontraron alteraciones significativas de la vasculatura ni cambios compatibles con leucodistrofia metacromática. En realidad, había numerosas placas amiloídeas, o "foco miliar" como lo llamó Alzheimer, especialmente visibles en las capas corticales superiores y una importante formación de ovillos neurofibrilares, descritos por primera vez en un cerebro, lo que representaba entonces un caso típico de la enfermedad (9). Interesantemente, estas preparaciones histológicas no incluyeron hipocampo ni región entorrinal. Además, se extrajo ADN y con técnica PCR se logró determinar el genotipo APOE, que resultó ser epsilon 3/3, es decir, tenía menos predisposición para desarrollar la enfermedad (10).

En 1911, Alzheimer publicó detalladamente el caso de un hombre de 56 años de edad (Johann F.) quien sufrió de "demencia presenil" y que estuvo hospitalizado en la clínica psiquiátrica de Kraepelin en Munich por más de 3 años, antes de fallecer el 3 de Octubre de 1910. El examen post-mortem del cerebro del enfermo reveló numerosas placas amiloideas pero no ovillos neurofibrilares en la corteza, lo que correspondería al subgrupo minoritario de enfermedad de Alzheimer denominado "tipo sólo placas". Aun cuando la mayoría de estos casos se considera una variante de cuerpos de Lewy, en el tiempo de Alzheimer, con las tinciones utilizadas no se detectaron cuerpos de Lewy en este material (11). Se piensa que fué este caso el que terminó de convencer a Kraepelin para acuñar el término enfermedad de Alzheimer. Finalmente, el grupo de Graeber que también identificó secciones histológicas bien preservadas de este paciente, logró determinar como homozigótico para alelo 3 el status APOE (12).

Como hemos visto el conocimiento es un producto de la historia y la historia de Alzheimer, sus congéneres y sus pacientes aún se está escribiendo.

El presente artículo resume la biografía personal de Alois Alzheimer (1864-1915), el descubridor de la asociación de lesiones neuropatológicas cerebrales que caracterizan la enfermedad que lleva su nombre. Se recorre su vida como estudiante y luego como médico académico e investigador, recordando su relación de trabajo con los más importantes psiquiatras y neurólogos de Europa de comienzos del siglo pasado. Además se analiza la historia y el redescubrimiento de los casos clásicos de Auguste D. y Johann F., los primeros dos pacientes estudiados y publicados por Alzheimer, en 1907 y 1911 respectivamente, que indujeron a E. Kraepelin a acuñar el epónimo.

Palabras clave: Alzheimer, biografía, aspectos históricos

Referencias

1. Bick K. The early story of Alzheimer Disease. In: Terry R, Katzman R, Bick K, eds. Alzheimer Disease. New York, Raven Press, Ltd., 1994        [ Links ]

2. Kircher T, Wormstall H. Origin of Alois Alzheimer´s Interest in Neurohistology. Am J Psychiatry 1996; 153: 1369-1370        [ Links ]

3. Burns A, Byrne J, Maurer K. Alzheimer´s disease. Lancet 2002; 360: 163-165        [ Links ]

4. Graeber M. No Man Alone: The Rediscovery of Alois Alzheimer´s Original Cases. Brain Pathology 1999; 237: 237-240        [ Links ]

5. Maurer K, Volk S, Gerbaldo H. Auguste D. And Alzheimer´s disease. Lancet 1997; 349: 1546-1549        [ Links ]

6. Enserinck M. First Alzheimer´s Diagnosis Confirmed. Science 1998; 279: 2037        [ Links ]

7. Amaducci L. Alzheimer´s original patient. Science 1996; 274:328        [ Links ]

8. O´Brien. Auguste D. and Alzheimer´s disease. Science 1996; 273: 28        [ Links ]

9. Graeber M, Mehraein P. Reanalysis of the first case of Alzheimer´s disease. Eur Arch Psychiatry Clin Neurosci 1999; 249: Suppl. 3 III/10-III/13        [ Links ]

10. Graeber M, Kosel S, Grasbon-Frodl E, Moller H, Mehraein P. Histopathology and APOE genotype of the first Alzheimer disease patient, Auguste D. Neurogenetics 1998; 1: 223-228        [ Links ]

11. Klunemann H, Fronhofer W, Wurster H, Fischer W, Ibach B, Klein H. Alzheimer´s Second Patient: Johann F. And His Family. Ann Neurol 2002; 52: 520-523        [ Links ]

12. Graeber M, Kosel S, Egensperger R, Banati R, Muller U, Bise K et al. Rediscovery of the case described by Alois Alzheimer in 1911: historical, histological and molecular genetic analysis. Neurogenetics 1997; 1: 73-80        [ Links ]

Dirección postal:
Patricio Fuentes
Servicio de Neurología, Hospital del Salvador
Avenida Salvador 364, Santiago
e-mail: pfuentes@mi.cl


Servicio de Neurología, Hospital del Salvador

Creative Commons License Todo el contenido de esta revista, excepto dónde está identificado, está bajo una Licencia Creative Commons