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Idesia (Arica)

versión On-line ISSN 0718-3429

Idesia vol.31 no.3 Arica oct. 2013

http://dx.doi.org/10.4067/S0718-34292013000300001 

EDITORIAL

 

El Lado Desconocido de las Plantas Transgénicas

The unknown side of transgenic plants


Wilson Huanca-Mamani

Dr. en Ciencias con Especialidad en Biotecnología de Plantas.
Laboratorio de Biotecnología Vegetal,
Departamento de Producción Agrícola,
Facultad de Ciencias Agronómicas,
Universidad de Tarapacá.
E-mail: whuanca@uta.cl

Las plantas transgénicas, o genéticamente modificadas, son aquellas a las cuales se les ha introducido material genético propio o extraño por métodos de ingeniería genética. La utilización aplicada de las plantas transgénicas está enfocada a mejorar ciertas características de los cultivos, como aumentar la resistencia a plagas, a herbicidas y la tolerancia a estrés abióticos, entre otros, lo que genera un impacto económico, ya que estas características ventajosas están destinadas principalmente a aumentar los niveles de producción del cultivo.

El mejoramiento genético clásico de plantas, mediado por cruzas, comenzó hace unos 10.000 años, en cambio, las primeras plantas transgénicas se obtuvieron sólo hace 30 años y esta nueva forma de manipulación de seres vivos ha levantado polémica y rechazo infundado por parte de la sociedad, básicamente debido a que los riesgos que implica el uso de esta tecnología no han sido aclarados y divulgados por la comunidad científica. Actualmente, las plantas transgénicas destinadas para cultivo son los productos agrícolas analizados con mayor rigurosidad de toda la historia de la agricultura.

Las plantas transgénicas se utilizan también para hacer investigación científica y esta actividad es desconocida por la opinión pública, no tiene impacto económico inmediato; sin embargo, gracias a ella se han podido descifrar procesos biológicos claves, que son importantes para la vida. Un análisis genético clásico se basa en la observación de mutantes de una especie con un fenotipo dado y el uso de estrategias para correlacionar ese fenotipo mutante con un gen en particular; de la mutante al gen. Sin embargo, con la utilización de plantas transgénicas se ha desarrollado una estrategia denominada "genética reversa", la cual sigue una lógica "reversa" al análisis clásico; del gen a la mutante. En esta estrategia se aísla un gen y su función se identifica a través del fenotipo que se produce al generar una planta transgénica, en la cual la actividad de ese gen está alterada, mediante su sobreexpresión o silenciamiento. Estas plantas han permitido rotular genes a nivel molecular, mediante la introducción de secuencias "etiquetas" de elementos móviles como transposones o mediante secuencias de T-DNA de la bacteria Agrobacterium tumefaciens.

Como aporte a la investigación científica se han destacado exitosamente en los laboratorios durante las dos últimas décadas, debido a que han permitido el progreso rápido en la comprensión de la biología de las plantas. Mediante ellas se ha conocido el circuito de genes reguladores responsables del control de la transición floral y del desarrollo de flores y frutos, de forma que es posible planificar el tiempo de floración de las cosechas y la modificación de caracteres como el color, el aroma o el valor nutritivo. La biología del desarrollo de las plantas ha pasado de ser una disciplina netamente descriptiva a otra muy activa, se están identificando genes y sus interacciones en procesos claves como la formación de gametos, la embriogénesis, la formación de hojas o la especificación celular en las raíces y tallos. En el estudio de la respuesta a estrés abiótico, se ha podido identificar genes que responden a la salinidad, a la sequía, al frío, a metales como el boro y aluminio entre otros, lo que permitirá establecer las bases genéticas y los mecanismos que regulan la tolerancia a estos estrés.

El silenciamiento génico mediado por ARN, es un mecanismo adaptativo que induce la formación de defensas antivirales sistémicas, en respuesta a la presencia de un virus. Este mecanismo regulatorio fue descrito de forma reciente y caracterizado inicialmente en plantas antes que en animales. A partir de estos estudios se desarrolló una tecnología que permite estudiar la función de genes, denominada RNAi (RNA de interferencia), la que consiste en la generación de plantas transgénicas que portan una construcción que producirá moléculas específicas RNA de cadena doble, capaces de inhibir la expresión de genes endógenos de manera sumamente selectiva.

El uso de plantas transgénicas en investigación científica ha sido un elemento fundamental para la generación de conocimiento básico, si bien a nivel aplicado el uso de esta tecnología tiene sus detractores, nadie puede negar el enorme impacto y desarrollo que ellas han producido y continuarán produciendo en la biología vegetal.

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